Весной 2016 года я была на встрече с Фримэном Дайсоном – блестящий физик, то 92-летним отставным профессором из Institute for Advanced Study в Принстоне, в Нью-Джерси. Потому что Дайсон никогда не дает ответа, что и после него, как ожидается, я спросила его: „Что слышно нового?” Профессор улыбнулся zagadkowo и заявил: „Видимо, мы полетим на Альфа-Центавра”. Звезда это один из ближайших соседей нашего Солнца, а миллиардер из Кремниевой Долины только что объявил, что начинается финансирование проекта Breakthrough Starshot (Переломный выстрел к звезде), благодаря которому можно будет отправить к ней какой-то космический корабль. „Хорошая ли это идея?” – спрашивала дальше. Улыбка Дайсона стала еще шире.

„Нет, это глупо”. Через некоторое время он добавил, однако:
„Но идея космического корабля-это интересно”.

На самом деле, он интересный. Вместо того, чтобы использовать из обычной ракеты, ведущей через химические реакции, и настолько большой, чтобы она могла вынести в космос людей или тяжелую аппаратуру, Starshot должен быть роем крошечных многофункциональных компьютерных чипов под названием StarChips, каждый из которых будет прикреплен к так называемой » светового паруса. Этот парус будет так светло, что после попадания в него лазерного луча он разгонится до скорости, равной 20% скорости света. В далеком о 4,37 светового года Альфа Центавра самая быстрая ракета leciałaby 30 000 лет; StarChip может получить к ней в 20. Когда там прибудет, чипы не остановятся, но в течение нескольких минут przemkną рядом звезды и ее возможных планет, и они будут делать фотографии, которые достигают Земли после 4,37 года.
„Глупость” миссии Starshot заключается в том, что ее научные цели не точно определены. Астрономы хотели бы получить информацию, которую невозможно собрать в ходе króciutkiego авиабилетов. Никто не знает даже, что вокруг Альфа Центавра вращаются планеты, поэтому нет уверенности в том, что Starshot предоставит фотографии других миров. „Нет, мы слишком долго над научными вопросами, – говорит Эд Тернер из Принстонского Университета, который является членом Консультативного совета миссии Starshot. – Мы приняли как должное, что полученные данные окажутся интересными для исследователей”. Однако в августе 2016 года команда Starshot было большое счастье: совершенно не связано с проектом группа европейских астрономов обнаружила планету obiegającą соседней звезде – Проксима Центавра, которая находится на одну десятую светового года ближе к Солнцу, чем проксима Центавра. Вдруг Starshot стал единственным в меру реалистичным способом, чтобы в возможном будущем полететь к планете, находящейся вокруг другой звезды. Несмотря на это, Starshot немного напоминает мечты поклонников научной фантастики и путешествий межзвездной, которые без конца серьезно рассматривают отправить людей за пределы Солнечной системы, с применением надежных методов – если только не будет технического чуда и получит достаточное количество денег.
Однако Starshot вовсе не требует чудес. Техники, которая будет им использована, пока еще нет, но она основана на известных решениях и не нарушает никаких законов физики. Более того, проект получил серьезное финансирование. Предприниматель Юрий Мильнер, который финансирует также другие научно-исследовательские проекты с общим названием Breakthrough Инициативы (Новаторские Инициативы), а также ежегодно присуждаться премии научные Breakthrough Prizes (Революционные Награды), предоставил предварительной инъекции денежных средств в размере 100 млн долларов. Чтобы убедить скептиков о разумности проекта, Мильнер привлек к консультативного комитета выдающихся ученых, в том числе специалистов в области лазеров, парусов, компьютерных чипов, экзопланет, воздухоплавания и руководителей больших проектов. Среди них двое-лауреаты Нобелевской Премии, Королевский Астроном Великобритании, выдающих астрофизики университета, профессорско-преподавательский состав умных и опытных инженеров, а также Дайсон, который, хотя и утверждает, что миссия Starshot глупая, это также считает, что концепция rozpędzanego лазер паруса имеет смысл и стоит ее развивать. Наверное, мало кто принял бы пари, что не удалась операция, в которую вложено столько денег, столько идей и которую поддерживает так много умных инженеров.
Каковы бы ни были перспективы проекта, ни в коей мере не напоминает он предыдущих космических миссий. „Все, что касается Stardust, это необычно”, – говорит Джоан Джонсон-Фриз, специалист по космической политики из U. S. Naval War College. Цели проекта, его финансирование и управление, значительно отличаются от тех в других космических миссиях. Коммерческим компаниям космическим зависит от прибыли и на полетах пилотируемых niewykraczających за пределами Солнечной системы. НАСА, которая также не имеет планов путешествия межзвездной, очень боится риска, рискованный предприятия; действующие в ней бюрократические процедуры часто обременительным и ненужным, а утверждение и финансирование миссии зависит от неопределенной милости Конгресса. „НАСА нужно время, миллиардеры сразу же начинают работать, – говорит Лерой Чао, бывший астронавт и командир Международной Космической Станции. – Просто собираешь команду и вперед.